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Les phoques peuvent apprendre à modifier leurs cris

biologie 02 mai 2022

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Prenez le couinement d’une souris et le grondement grave du rugissement d’un lion. Dans le règne animal, les animaux plus grands produisent généralement des sons plus graves, en raison de leur larynx plus large et de leur conduit vocal plus long. Mais les phoques semblent déroger à cette règle : ils peuvent apprendre à modifier leurs cris.

Ils peuvent passer d’un son plus grave à un son plus aigu

Cela signifie qu’ils peuvent délibérément passer d’un son plus grave à un son plus aigu et se faire passer pour plus gros qu’ils ne le sont réellement. « Les informations contenues dans leurs cris ne sont pas nécessairement honnêtes », explique Koen de Reus, de l’Institut Max Planck de psycholinguistique de Nimègue, aux Pays-Bas.

Une étude antérieure avait montré que certains pinnipèdes, un groupe d’animaux comprenant les phoques, les otaries et les morses, peuvent apprendre de nouveaux sons ou modifier les sons qu’ils entendent. Maintenant, M. de Reus et ses collègues ont montré que la gymnastique vocale des phoques communs est probablement le résultat d’un apprentissage vocal, et non d’un phénomène anatomique.

Une étude faite auprès de 68 bébés phoques

Pour ce faire, les chercheurs ont examiné les voies vocales de 68 bébés phoques (Phoca vitulina) morts avant d’avoir atteint l’âge d’un an. Les phoques provenaient du Sealcentre Pieterburen, un centre de réhabilitation des phoques aux Pays-Bas.

Outre l’examen des cordes vocales des animaux, l’équipe a également passé en revue une collection de sons de phoques enregistrés provenant d’animaux pour lesquels elle disposait d’informations sur le poids, afin de démêler toute corrélation potentielle entre la hauteur du son et la taille du corps.

Leur analyse a révélé qu’il n’y avait aucune explication anatomique à l’énorme portée vocale des phoques. « Nous avons constaté qu’il n’existait aucune structure susceptible d’expliquer comment ils produisent et modifient les sons », explique M. de Reus. Des phoques présentant une différence de poids corporel d’à peine 5 kilogrammes produisaient des cris similaires. Il ne restait donc qu’une explication à cette gymnastique vocale : ils ont appris à le faire.

Apprendre à modifier des sons est relativement rare

La capacité d’apprendre, de modifier et d’imiter de nouveaux sons est relativement rare et n’existe que chez des animaux tels que les humains, les éléphants, les chauves-souris, les phoques, les baleines et certains oiseaux.

Selon M. de Reus, plus nous en saurons sur les capacités vocales des autres animaux, mieux nous comprendrons l’évolution du langage humain. « Je pense que c’est l’une des choses qui me rendent enthousiaste à l’idée de travailler sur ce projet ». C’est aussi une autre raison pour laquelle il est si important de protéger la faune, dit-il.

Cette recherche a été publiée dans le Journal of Experimental Biology.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels