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Comment la relation enfant-mère affecte le comportement des adolescents

biologie 11 mars 2022

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La confiance interpersonnelle est une composante essentielle des relations saines. Lorsque nous interagissons avec des inconnus, nous évaluons rapidement si nous pouvons leur faire confiance. Et ces compétences sociales importantes peuvent être façonnées par nos premières relations avec les personnes qui s’occupent de nous.

L’attachement précoce mère et enfant a un impact sur la fiabilité des inconnus

Selon une nouvelle étude de l’université de l’Illinois, les adolescents qui ont eu un attachement insécurisant à leur mère lorsqu’ils étaient tout petits sont plus susceptibles de surestimer la fiabilité des inconnus.

« L’idée est de comprendre si les relations d’attachement précoces avec les mères ont une association longitudinale et prédictive avec la façon dont les adolescents traitent les indices liés à la fiabilité, tant au niveau comportemental qu’au niveau cérébral », explique Xiaomei Li, doctorante au département du développement humain et des études familiales (HDFS) de l’université de l’Illinois et auteur principal de l’article.

Une étude faite auprès de 128 tout-petits et leurs mères

Lors de la première série de prise de données, 128 tout-petits et leurs mères ont participé à une visite en laboratoire où les chercheurs ont observé leurs interactions et évalué leur style d’attachement. Dix ans plus tard, alors que les enfants étaient au début de l’adolescence, ils ont été invités à revenir pour une deuxième série d’études. Cette fois, les chercheurs voulaient observer comment les adolescents évaluaient la fiabilité des étrangers.

Placés sous un scanner IRM, les adolescents ont vu des images de visages et ont été invités à évaluer la fiabilité de chaque visage sur une échelle de 1 à 5. Simultanément, le scanner IRM mesurait leur activité cérébrale. Pour évaluer la fiabilité des visages, on a demandé aux adolescents d’évaluer dans quelle mesure ils seraient susceptibles d’approcher la personne pour lui demander de l’aide ou des instructions s’ils étaient seuls dans une ville inconnue.

Les images ont été sélectionnées dans une base de données contenant des photos d’acteurs posant avec des visages émotionnellement neutres. Les visages présentent différents degrés de fiabilité, déterminés et validés par des études antérieures menées auprès d’observateurs indépendants qui ont évalué le degré de fiabilité de chaque visage en fonction de leurs premières impressions et de leur intuition.

Une activité réduite dans les régions du cerveau associées au traitement des émotions

Les enfants ayant un attachement sécurisant et ceux ayant un attachement insécurisant se sont accordés pour évaluer les visages « hautement fiables », mais les enfants ayant un attachement insécurisant lorsqu’ils étaient tout petits étaient moins susceptibles d’évaluer les visages « peu fiables » comme tels. Leurs scanners cérébraux ont également montré une activité réduite dans les régions du cerveau associées au traitement des émotions lors de la visualisation de visages non fiables.

« Les adolescents qui avaient des antécédents d’attachement sécurisant ont montré une plus grande sensibilité aux indices de non-confiance que leurs homologues non sécurisés », déclare Li. « Nous avons pu voir comment la dynamique relationnelle précoce pendant la petite enfance, qui est une période clé pour le développement socio-émotionnel, prédisait le fonctionnement de l’adolescent, même au niveau du cerveau. »

Le cœur de la théorie de l’attachement consiste à savoir si l’enfant fait confiance à son principal fournisseur de soins pour lui apporter chaleur et réconfort en cas de besoin. Un soutien incohérent ou peu fiable de la part de la personne qui s’occupe de l’enfant peut conduire à un modèle d’attachement insécurisant.

Les adolescents insécurisés ne traitent pas les signaux non fiables

« Parce que les enfants ayant un attachement insécurisant ont fait l’expérience de soins incohérents et peu fiables lorsqu’ils étaient jeunes, ils peuvent maintenant choisir de se soustraire des signaux sociaux négatifs comme mécanisme de défense pour se protéger. L’absence d’activation cérébrale soutient cette explication, suggérant que les adolescents insécurisés ne traitent pas les signaux non fiables », explique Li.

« En comparaison, les adolescents ayant des antécédents d’attachement sécurisant peuvent être plus ouverts à la réflexion et à la réponse aux signaux sociaux négatifs. » Ces résultats suggèrent également l’importance pour les parents d’être ouverts aux émotions négatives de leur enfant, déclare McElwain.

Cette recherche a été publiée dans Social Cognitive and Affective Neuroscience.

Source : University of Illinois at Urbana-Champaign
Crédit photo : iStock