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L’insémination artificielle augmente le rejet des petits chez le panda géant

biologie 31 janvier 2022

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L’insémination artificielle ne plaît pas aux pandas. En effet, les femelles pandas géants qui tombent enceintes grâce à l’insémination artificielle sont plus susceptibles de rejeter leurs petits que ceux qui ont été conçus par accouplement naturel. Cette découverte pourrait aider les défenseurs de l’environnement à renforcer la population de pandas géants, qui a augmenté au cours de la dernière décennie.

Les femelles rejettent leurs petits

Les nouveau-nés des pandas géants sont sans défense. Ils ont besoin d’un contact corporel quasi permanent pour conserver une température stable, n’ouvrent pas les yeux avant six à huit semaines et ont besoin d’être léchés pour uriner et déféquer.

« Un nouveau-né panda est complètement dépendant de sa mère, qui le nourrit et lui donne à boire au cours des premières semaines suivant sa naissance », explique Ming Fei Li de PDX Wildlife, une organisation caritative de l’Oregon.

Li et ses collègues ont étudié ce phénomène à l’aide de données d’accouplement enregistrées entre 1996 et 2018 au Centre de pandas de Wolong et à la base de pandas de Bifengxia, tous deux situés dans la province du Sichuan, en Chine. Cela comprenait des observations sur 202 oursons produits par 57 femelles – 63 oursons sont nés grâce à l’insémination artificielle et 139 sont nés par accouplement naturel.

Les pandas qui ont donné naissance après l’insémination artificielle étaient 37,9 % plus susceptibles de rejeter un petit que les femelles accouplées naturellement. Lorsqu’un panda rejette un petit, il peut l’ignorer, lui refuser tout contact corporel ou refuser de l’allaiter.

La femelle ne peut pas inspecter le père

En l’absence de parade nuptiale, la mère panda ne peut pas inspecter le père de ses enfants – le renifler, l’écouter, l’observer comment il entre en compétition avec d’autres mâles – et ne peut donc pas s’assurer de sa qualité, explique Li. La mère est donc moins susceptible d’investir dans sa progéniture, qui demande beaucoup de temps et d’énergie.

Bien que les oursons rejetés puissent être élevés à la main par le personnel de la conservation, les chercheurs préviennent que cela peut causer des problèmes à plus long terme : le fait de ne pas bénéficier des interactions d’apprentissage social appropriées pendant la période critique du développement comportemental peut se traduire par des comportements anormaux à l’âge adulte, tels qu’un moindre succès dans l’accouplement. Li et ses collègues recommandent maintenant que les programmes de conservation donnent la priorité à l’accouplement naturel.

Il y a seulement 1864 pandas à l’état sauvage

Les pandas géants ont été retirés de la liste des espèces menacées de l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) en 2016 et réétiquetés comme vulnérables, après une croissance de la population de près de 17 % au cours des 10 années précédentes. Au dernier recensement, on comptait 1864 pandas à l’état sauvage, selon les chiffres de l’Administration nationale des forêts et des pâturages de Chine. On compte également 633 pandas en captivité dans des centres pour pandas en Chine et dans des zoos du monde entier.

Nicola Loweth, du Fonds mondial pour la nature (Royaume-Uni), a déclaré que la reclassification de l’UICN était un « pas dans la bonne direction », mais que cela ne signifiait pas qu’il n’y avait plus de préoccupations. « Les espèces vulnérables ont toujours un risque élevé d’extinction », dit-elle.

Les pandas sont menacés de plusieurs façons

« Plusieurs menaces importantes subsistent, notamment la perte et la fragmentation de l’habitat, le piégeage et le changement climatique, qui devrait avoir des répercussions importantes sur la principale source de nourriture du panda; le bambou », explique Mme Loweth.

Cette recherche a été publiée dans Applied Animal Behaviour Science.

Source : New Scientist
Crédit photo : Depositphotos