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Les cellules T du rhume offrent une protection contre le SARS-CoV-2

biologie 10 janvier 2022

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Une nouvelle étude menée par des chercheurs de l’Imperial College de Londres apporte la première preuve du rôle protecteur de ces lymphocytes T. Alors que des études antérieures ont montré que les lymphocytes T induits par d’autres coronavirus peuvent reconnaître le SARS-CoV-2, cette nouvelle étude examine pour la première fois comment la présence de ces lymphocytes T au moment de l’exposition au SARS-CoV-2 influence l’infection.

Les lymphocytes T d’un rhume

Les chercheurs affirment également que leurs résultats fournissent un plan pour un vaccin universel de deuxième génération qui pourrait prévenir l’infection par les variants actuels et futurs du SARS-CoV-2, y compris Omicron.

Le Dr Rhia Kundu, premier auteur de cette étude déclare : « l’exposition au SARS-CoV-2 n’entraîne pas toujours une infection, et nous avons cherché à comprendre pourquoi. Nous avons découvert que des niveaux élevés de cellules T préexistantes, créées par l’organisme lors d’une infection par d’autres coronavirus humains comme le rhume, peuvent protéger contre l’infection par le COVID-19. »

« Bien qu’il s’agisse d’une découverte importante, il ne s’agit que d’une forme de protection, et j’insiste sur le fait que personne ne doit se fier à cette seule découverte. Au lieu de cela, la meilleure façon de se protéger contre le COVID-19 est d’être entièrement vacciné, y compris en recevant sa dose de rappel. »

Une étude qui comprenait 52 personnes

Cette étude a débuté en septembre 2020, alors que la plupart des personnes au Royaume-Uni n’avaient été ni infectées ni vaccinées contre le SARS-CoV-2. Elle comprenait 52 personnes qui vivaient avec une personne atteinte du SARS-CoV-2 confirmée par PCR et qui avaient donc été exposées au virus. Les participants ont subi des tests PCR au départ, puis 4 et 7 jours plus tard, afin de déterminer s’ils avaient développé une infection.

Des échantillons de sang de ces 52 participants ont été prélevés dans les 1 à 6 jours suivant leur exposition au virus. Cela a permis aux chercheurs d’analyser les niveaux de cellules T déjà présentes induites par des infections antérieures par le coronavirus du rhume, qui reconnaissent également les protéines du virus SARS-CoV-2.

Les chercheurs ont constaté que les 26 personnes qui n’ont pas été infectées présentaient des niveaux significativement plus élevés de ces cellules T à réaction croisée que les 26 personnes qui ont été infectées. Ces lymphocytes T ciblaient les protéines internes du virus SARS-CoV-2, plutôt que la protéine S à la surface du virus, pour se protéger de l’infection.

Les vaccins actuels n’induisent pas de réponse immunitaire contre ces protéines internes. Les chercheurs affirment que, parallèlement à nos vaccins actuels qui ciblent efficacement la protéine S, ces protéines internes constituent une nouvelle cible vaccinale qui pourrait offrir une protection durable, car les réponses des cellules T persistent plus longtemps que les réponses des anticorps, qui s’estompent quelques mois après la vaccination.

Les protéines internes conservées offriraient une excellente cible

« La protéine S subit une pression immunitaire intense de la part des anticorps induits par le vaccin, ce qui entraîne l’évolution de mutants d’échappement au vaccin. En revanche, les protéines internes ciblées par les cellules T protectrices que nous avons identifiées mutent beaucoup moins. Par conséquent, elles sont hautement conservées entre les différents variants du SARS-CoV-2, y compris pour Omicron. Les nouveaux vaccins qui incluent ces protéines internes conservées induiraient donc des réponses cellulaires T largement protectrices qui devraient protéger contre les variants actuels et futurs du SARS-CoV-2. »

Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.

Source : Imperial College London
Crédit photo : StockPhotoSecrets