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La pandémie a eu un impact sur le développement des nourrissons

biologie 05 janvier 2022

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Les chercheurs de l’université Columbia ont constaté que les bébés nés au cours de la première année de la pandémie ont obtenu des résultats inférieurs à un test de dépistage du développement des compétences sociales et motrices à l’âge de six mois – que leur mère ait eu ou non le COVID-19 pendant la grossesse – par rapport aux bébés nés juste avant la pandémie.

Cette étude, portait sur 255 bébés nés à l’hôpital Morgan Stanley pour enfants et à l’hôpital Allen de NewYork-Presbyterian entre mars et décembre 2020. « Les nourrissons nés de mères ayant eu une infection virale pendant la grossesse présentent un risque plus élevé de déficits neurodéveloppementaux, nous pensions donc trouver des changements dans le neurodéveloppement des bébés dont les mères ont eu le COVID-19 pendant la grossesse », explique Dani Dumitriu, professeur adjoint de pédiatrie et investigateur principal de cette étude.

La trajectoire du développement des nourrissons commence tôt

Lorsque la première vague de COVID-19 a frappé la ville de New York au début de 2020, Dani Dumitriu a dirigé un groupe de chercheurs en pédiatrie du Columbia University Irving Medical Center et du NewYork-Presbyterian, qui ont organisé des études sur l’impact du virus sur les nourrissons dans le cadre de l’initiative COVID-19 Mother Baby Outcomes (COMBO).

Dans une première étude, les chercheurs ont découvert que les mères ne transmettent pas le COVID-19 à leur fœtus. Cependant, on sait que les maladies virales pendant la grossesse augmentent le risque de retard du développement neurologique chez l’enfant par l’activation du système immunitaire de la mère, qui affecte à son tour le développement du cerveau du fœtus.

« La trajectoire du développement d’un nourrisson commence avant la naissance », explique Mme Dumitriu. « Avec potentiellement des millions de nourrissons qui ont pu être exposés au COVID-19 in utero, et encore plus de mères qui vivent simplement le stress de la pandémie, il y a un besoin crucial de comprendre les effets neurodéveloppementaux de la pandémie sur les générations futures. »

Une étude basée sur un questionnaire

Dans l’étude actuelle, les chercheurs ont analysé les réponses à un questionnaire que les pédiatres remettent aux parents pour évaluer certains aspects du développement du nourrisson, comme la communication et la motricité fine et globale, la résolution de problèmes et les aptitudes sociales. Près de la moitié des mères de cette étude ont souffert du COVID-19 à un moment donné de leur grossesse, bien que la plupart aient été légères ou asymptomatiques.

Aucune différence de score n’a été constatée entre les nourrissons exposés au COVID-19 in utero et ceux nés pendant la pandémie dont les mères n’ont pas contracté le COVID-19 pendant leur grossesse. Cependant, les scores moyens des nourrissons nés pendant la pandémie – que leur mère ait ou non contracté le COVID-19 pendant la grossesse – étaient inférieurs à ceux de la motricité globale, de la motricité fine et des aptitudes sociales de 62 nourrissons nés dans les mêmes hôpitaux avant la pandémie.

« Nous voulons que les parents sachent que les résultats de notre petite étude ne signifient pas nécessairement que cette génération sera déficiente plus tard dans la vie », explique M. Dumitriu. « Il s’agit encore d’un stade de développement très précoce, avec de nombreuses possibilités d’intervenir et de mettre ces bébés sur la bonne trajectoire du développement. »

Le stress lié au COVID-19 pourrait-il affecter le développement du cerveau ?

Bien que cette étude n’ait pas mesuré le stress maternel pendant la grossesse, Mme Dumitriu estime qu’il est possible que le stress causé par la pandémie et vécu par les mères pendant la grossesse explique la baisse des compétences motrices et sociales constatée chez les bébés nés pendant la pandémie.

Des études précédentes ont montré que le stress maternel dans les premiers stades de la grossesse a un effet plus important sur le fonctionnement socio-émotionnel des nourrissons que le stress plus tard dans la grossesse, et une tendance similaire a été constatée dans cette nouvelle étude : les nourrissons dont les mères étaient au premier trimestre de leur grossesse au plus fort de la pandémie présentaient les scores de développement neurologique les plus faibles.

D’autres facteurs, notamment la diminution du nombre d’occasions de jouer et la modification des interactions avec des soignants stressés, peuvent contribuer à expliquer pourquoi les bébés nés pendant la pandémie ont des aptitudes sociales et motrices plus faibles que les bébés nés avant la pandémie. Les chercheurs continueront à suivre ces nourrissons dans le cadre d’études à long terme.

Cette recherche a été publiée dans JAMA Pediatrics.

Source : Columbia University Irving Medical Center
Crédit photo : Depositphotos