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Les mammifères mangeurs de viande sont plus susceptibles d’avoir le cancer

biologie 23 décembre 2021

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Les mammifères qui se nourrissent de viande sont plus susceptibles de mourir d’un cancer que ceux qui ne mangent que des plantes, selon une étude portant sur des dizaines de milliers d’animaux de zoo du monde entier.

Plus de cancer chez les mammifères

Orsolya Vincze, du Centre de recherche écologique de Hongrie, et ses collègues ont analysé les dossiers post-mortem de 110 148 animaux de 191 espèces de mammifères morts dans des zoos afin de déterminer leur risque de mourir d’un cancer.

Ils ont constaté que les mammifères carnivores étaient beaucoup plus susceptibles de mourir d’un cancer que les mammifères qui ne mangent que rarement ou jamais de viande. Les artiodactyles, un groupe principalement herbivore qui comprend les antilopes, les moutons et les vaches, étaient l’ordre des mammifères le moins sujet au cancer.

L’espèce la plus sujette au cancer était le kowari (Dasyuroides byrnei), un petit marsupial australien carnivore, 16 des 28 rapports d’autopsie disponibles pour cette espèce mentionnant le cancer comme cause de décès.

En revanche, aucun des 196 blackbucks (Antilope cervicapra) ou des 213 maras de Patagonie (Dolichotis patagonum) n’a été enregistré comme ayant un cancer au moment de leur mort. Les blackbucks sont des antilopes herbivores originaires d’Inde et les maras de Patagonie sont de gros rongeurs herbivores vivant en Argentine.

Le risque de cancer serait influencé par le régime alimentaire

Ces résultats remettent en question l’idée répandue selon laquelle les animaux de grande taille et à l’espérance de vie plus longue sont les plus exposés au risque de cancer, car ils possèdent davantage de cellules susceptibles de muter et les mutations ont plus de temps pour se produire. Au contraire, le risque de cancer semble être fortement influencé par le régime alimentaire, bien que des recherches supplémentaires soient nécessaires pour confirmer si la relation observée chez les mammifères en captivité se retrouve également dans les populations sauvages, indiquent les chercheurs.

Selon M. Vincze, l’une des raisons pour lesquelles les carnivores peuvent être plus enclins au cancer est que la viande crue peut contenir des virus qui sont susceptibles de provoquer un cancer lorsqu’ils sont ingérés. Par exemple, on a découvert que les cancers de certains lions en captivité étaient liés au papillomavirus présent dans les carcasses des vaches qu’ils mangeaient, dit-elle.

Une autre raison pourrait être que les carnivores sont davantage exposés aux polluants qui se concentrent de plus en plus dans les animaux situés plus haut dans la chaîne alimentaire, explique Beata Ujvari, de l’université Deakin de Geelong, en Australie, qui a également participé à cette étude.

En outre, les carnivores ont un régime alimentaire riche en graisses et pauvre en fibres et des bactéries intestinales moins diversifiées que les mangeurs de plantes; des facteurs qui ont été associés au risque de cancer chez l’homme, ajoute-t-elle.

Ce risque serait vrai possiblement pour les humains

La constatation que les mammifères carnivores sont plus susceptibles de développer un cancer ne signifie pas nécessairement que les personnes qui mangent de la viande sont aussi plus à risque, car nous avons un mode de vie différent de celui des autres mammifères et nous n’avons pas tendance à manger de la viande crue, explique Ujvari. Cependant, certaines études humaines ont établi un lien entre la consommation de viande et l’augmentation du risque de cancer, ajoute-t-elle.

À ce stade, la raison pour laquelle les artiodactyles semblent être exceptionnellement résistants au cancer n’est pas claire, mais une meilleure compréhension de ce phénomène pourrait nous aider à nous protéger du cancer également, dit Ujvari. Leur régime végétal pauvre en graisses et riche en fibres peut être un facteur, ou ils peuvent avoir développé des défenses naturelles contre le cancer pour compenser le potentiel de cancer supplémentaire causé par leur grande taille, dit-elle.

Développer des traitements contre le cancer

Des espèces comme le blackbuck et le mara de Patagonie présentent un intérêt particulier en raison de leur taux de mortalité par cancer exceptionnellement bas, explique Mme Vincze. « Comprendre comment elles défient le cancer pourrait nous aider à développer des traitements contre le cancer ».

Cette recherche a été publiée dans Nature.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay