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De petits changements peuvent aider les enfants de mères dépressives

Société 21 décembre 2021

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Plusieurs nouvelles études menées auprès de familles de réfugiés syriens en Turquie et de familles avec des nourrissons en Suède et au Bhoutan montrent que les enfants de mères en mauvaise santé mentale risquent de prendre du retard dans leur développement cognitif. Pourtant, de très petits changements peuvent suffire à rompre cette corrélation et permettre aux enfants de retrouver leur niveau de développement normal. L’entourage et la disponibilité de la communauté sont deux des facteurs les plus importants pour aider les enfants.

Aider le développement cognitif des enfants

« Si vous améliorez la santé mentale des mères de quatre pour cent, l’enfant gagne une année entière dans son développement cognitif, d’un point de vue statistique. En d’autres termes, de petites mesures peuvent faire une grande différence pour soutenir la prochaine génération », explique le professeur Gustaf Gredebäck d’Uppsala qui a dirigé ces études.

Ces recherches ont été réalisées au moyen d’entretiens et d’études expérimentales sur place au Bhoutan, en Turquie et en Suède. En Suède et au Bhoutan, 120 familles avec des nourrissons de 9-10 mois ont participé. En Turquie, 100 familles qui avaient fui Aleppo en Syrie ont participé à cette étude. Elles étaient âgées de 6 à 18 ans.

En Suède, les familles avec de jeunes enfants ont été les principaux participants à cette recherche menée par le laboratoire pour enfants et bébés d’Uppsala. Au Bhoutan, le matériel a été collecté en collaboration avec la Faculté des soins infirmiers et de la santé publique et l’Université des sciences médicales Khesar Gyalpo du Bhoutan. En Turquie, les études ont été réalisées avec l’aide de chercheurs du département de recherche sur la paix et les conflits de l’université d’Uppsala.

Plusieurs des capacités cognitives des enfants ont été affectées

Un constat commun aux familles de ces trois pays est que plusieurs des capacités cognitives des enfants ont été affectées par la santé mentale de leur mère, qu’il s’agisse d’une famille de réfugiés en Syrie ou d’une famille vivant dans un environnement sûr en Suède. L’intelligence de l’enfant ne semble pas avoir été affectée ; ce sont plutôt son attention, sa compréhension sociale et sa capacité à prendre des décisions qui ont été affectées.

Les conditions de l’entourage de la mère peuvent aggraver la situation. L’impact sur l’enfant est plus important si la mère a un faible niveau d’éducation, si elle bénéficie d’un faible soutien social, si elle se sent discriminée et si elle a perdu son statut social. Cependant, il existe également des initiatives claires que la société peut prendre pour améliorer la situation et le bien-être de la mère, et ainsi réduire l’impact sur l’enfant : notamment recevoir le soutien de son partenaire, avoir une grande famille ou un grand réseau social, et que la société se mobilise et soutienne la mère.

« Toutes les cultures ont des aspects positifs. En Suède, nous avons nos environnements individualistes. Nous avons plus d’égalité entre les sexes, par exemple, le fait de pouvoir partager le congé parental peut être une forme de soulagement. En même temps, nous avons peu de lieux de rencontre naturels pour les parents et les situations sociales, ce qui est beaucoup plus fort dans les groupes des autres pays. Au Bhoutan, une vie religieuse active aide beaucoup. Il existe un lien fort avec la religion, et de nombreuses personnes participent à des rassemblements religieux plusieurs fois par semaine. Cela leur donne des habitudes de rencontres régulières avec d’autres personnes et un large soutien social. »

Rompre l’isolement des mères célibataires

« Le fait qu’apparemment seules de petites améliorations soient nécessaires pour que l’enfant revienne à la vie est une source d’espoir. En Suède, nous devons travailler fort pour rompre l’isolement, en particulier pour les mères célibataires. Nous n’avons pas de lien social. Beaucoup n’ont pas de liens forts avec leurs proches et n’ont pas de famille élargie pour partager le fardeau. »

« Nous manquons de continuité dans les rites religieux et n’avons pas beaucoup de contextes naturels auxquels nous connecter. Si nous pouvons créer davantage de ces opportunités, nous pouvons contribuer à inverser le cours du développement cognitif de nombreux enfants et leur offrir une vie meilleure », déclare Gustaf Gredebäck.

Cette recherche a été publiée dans Developmental Science.

Source : Uppsala University
Crédit photo : iStock