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Pourquoi certains cas de COVID-19 sont-ils plus graves ?

biologie 18 décembre 2021

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Pourquoi 80 à 90 % des personnes infectées par le COVID-19 ne présentent que des cas bénins alors que 10 à 20 % d’entre elles sont confrontées à des symptômes plus graves, et même parfois mortels ?

Des souris humanisées permettent de répondre à cette question

Les chercheurs du laboratoire de Richard Flavell, de Yale, ont décidé de poser cette question à des souris qu’ils ont modifiées pour qu’elles possèdent un système immunitaire de type humain. Ces « souris humanisées » ont révélé que les causes de la sévérité du COVID-19 pourraient résider dans notre propre réponse inflammatoire antivirale au virus, rapportent les chercheurs.

Cette étude a également montré que deux thérapies bien connues – l’utilisation d’anticorps monoclonaux et le stéroïde dexaméthasone – peuvent aider à traiter les infections à COVID-19. Mais dans le cas des anticorps, ce traitement n’est efficace que s’il est administré au début de l’évolution de la maladie. Dans le cas des stéroïdes, il n’est efficace que s’il est administré à un stade avancé de la maladie.

En raison des différentes réponses du système immunitaire au virus observées chez les animaux de laboratoire standard et chez l’homme, les scientifiques ont eu du mal à déterminer le point de basculement entre les cas légers et les cas graves de COVID-19. Mais les souris de Flavell, qui ont été modifiées pour avoir un système immunitaire semblable à celui des humains, ont permis de répondre à cette question.

Les souris humanisées sont tombées malades

« Si vous infectez une souris de laboratoire standard avec le SARS-CoV-2, elle sera infectée, mais ne tombera pas gravement malade », a déclaré Flavell, professeur Sterling d’immunobiologie à Yale et auteur principal d’un article. « Mais nos souris humanisées tombent malades et ne guérissent pas. Tout leur système immunitaire est en feu. »

L’équipe de recherche – dirigée par le premier auteur Esen Sefik – a introduit le virus du SARS-CoV-2, prélevé sur des patients humains gravement malades, dans les voies nasales de ses souris humanisées, puis a suivi l’évolution de la maladie. Ils ont constaté que les souris infectées présentaient les mêmes symptômes que les patients humains gravement malades, à savoir des lésions pulmonaires, une perte de poids et une réponse immunitaire inflammatoire accrue et persistante qui endommage les tissus.

Ils ont ensuite traité ces souris avec des anticorps monoclonaux fournis par Michel Nussenzweig, un immunologiste de l’université Rockefeller et, comme Flavell, un chercheur de l’HHMI. Ces anticorps, qui ciblent spécifiquement ce virus, ont été efficaces s’ils ont été administrés avant ou très tôt après l’infection, mais n’ont guère contribué à étouffer les symptômes s’ils ont été administrés à des stades ultérieurs de l’infection, ont-ils constaté.

À l’inverse, au cours des premiers stades de l’infection, la dexaméthasone, un immunosuppresseur, a été fatale aux souris en supprimant la réponse immunitaire initiale qui était cruciale pour combattre ce virus. Cependant, il a contribué à éliminer l’infection au cours des stades ultérieurs de la maladie en supprimant la réponse inflammatoire qui avait commencé à endommager les organes.

Le moment de l’intensité de la réponse immunitaire

« Au début de la maladie, une forte réponse immunitaire est essentielle à la survie », a déclaré Sefik. « Plus tard dans la maladie, elle peut être fatale ». Les modèles de souris humanisées pourraient également révéler des indices importants sur les causes et les traitements potentiels contre le COVID-19 dites longues et sévères, ont déclaré les scientifiques.

Cette recherche a été publiée dans Nature Biotechnology.

Source : Yale University
Crédit photo : StockPhotoSecrets