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Les retombées radioactives sont rarement une bonne chose. Mais de nouvelles recherches suggèrent que les particules chargées émises par les essais nucléaires de l’époque de la guerre froide pourraient avoir accéléré la tombée des pluies à des milliers de kilomètres des sites d’essais, en déclenchant dans l’air des charges électriques qui ont provoqué la coalescence des gouttelettes d’eau.

Des particules chargées ont accéléré la tombée des pluies 

Les États-Unis, l’Union soviétique et d’autres pays ont souvent testé des armes nucléaires en surface dans les années 1950 et au début des années 1960. Ces retombées contenaient un cocktail d’éléments radioactifs qui peuvent avoir des effets subtils dans l’atmosphère.

Les particules chargées émises lors de la désintégration radioactive peuvent s’introduire dans les atomes et molécules environnants, les déchirer et créer des particules encore plus chargées. Ensuite, ce tourbillon de particules chargées peut s’agripper sur la poussière, la suie ou les gouttelettes d’eau dans l’atmosphère, rendant parfois les gouttelettes assez lourdes pour tomber sur le sol sous forme de pluie.

Pour savoir si ces essais nucléaires en surface ont réellement augmenté les précipitations, Giles Harrison, spécialiste de l’atmosphère à l’université de Reading, et ses collègues ont examiné les relevés des précipitations de l’époque de la guerre froide provenant d’une station météorologique située sur une île isolée au nord de l’Écosse. Ils ont choisi cet endroit parce que les précipitations y étaient moins susceptibles d’être affectées par la pollution atmosphérique, qui peut également ensemencer les nuages et déclencher des pluies, note-t-il.

Pour mesurer le champ électrique naturel de l’atmosphère, l’équipe a utilisé des données recueillies sur un site près de Londres, où ces données étaient plus faciles à obtenir. Les niveaux de retombées radioactives dans l’air sur les deux sites étaient probablement similaires, car les panaches de rayonnement provenant de sites d’essais comme le Nevada et le Kazakhstan se seraient largement diffusés avant d’atteindre le Royaume-Uni, note-t-il.

Les précipitations étaient 24 % plus élevées

L’analyse de l’équipe suggère un lien étroit entre les retombées et les précipitations de 1962 à 1964, une période où les retombées des essais d’armes nucléaires en surface étaient couramment présentes dans la stratosphère. Sur le site écossais, les nuages étaient plus épais et les précipitations étaient 24 % plus élevées les jours où des niveaux de retombées supérieurs à la moyenne étaient présents (comme le laissent supposer les mesures du champ électrique rapportent les chercheurs dans Physical Review Letters.

Généralement, les particules ayant des charges opposées s’attirent et les charges similaires se repoussent. Mais des objets plus gros comme les gouttelettes, peuvent s’attirer les uns les autres même s’ils ont la même charge électrique, explique Shubho Banerjee, physicien théoricien au Rhodes College qui n’a pas participé à ces recherches.

En effet, lorsque les gouttelettes se rapprochent les unes des autres, les charges peuvent se déplacer de telle sorte que les parties des gouttelettes les plus proches les unes des autres développent des charges opposées – et donc attractives.

Des implications en astronomie

Les conclusions de l’équipe pourraient avoir des implications pour le contrôle du temps à petite échelle, explique M. Banerjee. En utilisant des générateurs d’étincelles ou des équipements similaires pour injecter un nombre important de particules chargées dans les nuages, les chercheurs pourraient y faire coalescer les gouttelettes d’eau, suggère-t-il.

Harrison suggère que cela pourrait également aider les astronomes à mieux comprendre les conditions météorologiques sur d’autres planètes comme Jupiter et Neptune, dont les atmosphères sont remplies de particules chargées générées par la foudre ou les impacts des rayons cosmiques.

Source : Science
Crédit photo : Pixabay