Mars serait toujours volcaniquement active

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L’année dernière, nous avons eu de grandes nouvelles de la planète rouge: un immense lac d’eau liquide aurait apparemment été trouvé sous la glace au pôle sud martien.

La planète Mars toujours active volcaniquement 

En se basant sur cette découverte, une nouvelle étude a maintenant examiné comment cela aurait pu arriver à cet endroit et a conclu qu’il devait y avoir une source de chaleur souterraine pour que l’eau puisse former un lac.

Pour que cela se produise, Mars doit avoir eu une activité volcanique beaucoup plus récente qu’on ne le pense normalement, et peut-être même encore active aujourd’hui.

Découvert à l’aide d’instruments radar à bord de l’orbiteur Mars Express, le lac liquide repose sur moins de 1,5 km de glace solide et s’étend sur 20 km. C’est loin d’être frais cependant: on pense que d’énormes quantités de sels de sodium, de magnésium et de calcium y sont dissoutes, ce qui le maintient dans un état liquide à des températures bien inférieures au point de congélation habituelle de l’eau.

Mais, selon cette nouvelle étude, le sel à lui seul ne peut en être l’unique responsable – il devait y avoir une source de chaleur pour que le lac se forme à ses débuts. La chaleur ne pouvait pas vraiment venir que d’en bas. Ici sur Terre, l’eau liquide s’accumule sous les inlandsis grâce à la chaleur du magma sous la croûte terrestre.

Des décennies d’observations ont montré que Mars était autrefois un lieu très actif sur le plan volcanique, mais on pense généralement qu’il a été plutôt calme au cours des derniers millions d’années.

Pour qu’un lac de cette taille soit toujours présent aujourd’hui, les chercheurs ont calculé qu’il devait exister une activité volcanique au cours des 300 000 dernières années environ, le magma se trouvant dans une chambre située à environ 10 km sous la surface et avec une activité récente qui sur le plan géologique, il y a une chance que cela se produise encore maintenant.

Des chambres magmatiques en activité

« Cela impliquerait qu’il existe encore aujourd’hui une formation de chambres magmatiques en activité à l’intérieur de Mars et qu’il ne s’agit pas simplement d’un endroit froid, d’une sorte de lieu mort, en interne », explique Ali Bransom, coauteur de l’étude.

Bien entendu, l’équipe reconnaît que cette découverte du lac a peut-être été le résultat de données mal interprétées. Il est donc possible qu’il n’y ait pas d’eau. Mais pour cette nouvelle étude, les chercheurs ont commencé par supposer qu’il y en avait un, puis ont travaillé à reculons pour déterminer les conditions nécessaires à son existence et ils sont plausibles.

S’il y a de l’eau sur Mars, cela pourrait aider à réduire les ressources que les futurs astronautes devront emporter, ainsi qu’à modifier fondamentalement notre compréhension des chances de la vie extraterrestre sur Mars ou sur toute autre planète.

Un environnement favorable pour que la vie existe

« Nous pensons que s’il y a une vie, elle devra probablement être protégée dans le sous-sol du rayonnement », explique Bramson. « S’il y a encore des processus magmatiques actifs aujourd’hui, ils étaient peut-être plus courants dans le passé récent et pourraient fournir une fusion basale plus répandue. Cela pourrait créer un environnement plus favorable pour de l’eau liquide et donc peut-être pour que la vie existe. »

Cette recherche a été publiée dans la revue Geophysical Research Letters.

Source: American Geophysical Union
Crédit photo : Pixabay

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