Découverte fortuite d’une nouvelle galaxie dans notre voisinage

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Une équipe internationale d’astronomes a récemment utilisé le télescope spatial Hubble de la NASA et de l’ESA pour étudier les étoiles naines blanches dans le groupe globulaire NGC 6752. Le but de leurs observations était d’utiliser ces étoiles pour mesurer l’âge du groupe globulaire, mais elle a fait une découverte inattendue.

Une découverte fortuite

Une frange d’étoiles était visible à l’extérieur de la zone observée avec l’Advanced Camera for Surveys du télescope Hubble. Après une analyse minutieuse de leur luminosité et de leur température, les astronomes ont conclu que ces étoiles n’appartenaient pas à la grappe – qui fait partie de la Voie lactée – mais plutôt à des millions d’années-lumière de plus.

Notre voisin cosmique récemment découvert, surnommé Bedin 1 par les astronomes, est une galaxie allongée de taille modeste. Elle ne mesure que 3 000 années-lumière environ dans sa plus grande étendue – une fraction de la taille de la Voie Lactée. Non seulement elle est minuscule, mais elle est également incroyablement faible. Ces propriétés ont conduit les astronomes à le classer comme une galaxie sphéroïdale naine.

Les galaxies naines sphéroïdales se définissent par leur petite taille, leur faible luminosité, leur manque de poussière et leurs vieilles populations stellaires. On connaît déjà 36 galaxies de ce type dans le groupe local des galaxies, dont 22 sont des galaxies satellites de la Voie lactée.

Bien que les galaxies naines sphéroïdales ne soient pas rares, Bedin 1 présente certaines caractéristiques remarquables. Il s’agit non seulement de l’un des quelques sphéroïdes nains ayant une distance bien établie, mais elle est également extrêmement isolée.

L’équivalent astronomique d’un fossile vivant

Elle se situe à environ 30 millions d’années-lumière de la Voie lactée et à 2 millions d’années du plus que NGC 6744, ce qui en fait probablement la petite galaxie naine la plus isolée découverte à ce jour.

D’après les propriétés de ses étoiles, les astronomes ont pu en déduire que la galaxie était vieille d’environ 13 milliards d’années – presque aussi vieille que l’Univers. En raison de son isolement – qui ne provoquait pratiquement aucune interaction avec les autres galaxies – et de son âge, Bedin 1 est l’équivalent astronomique d’un fossile vivant du début de l’Univers.

La découverte de Bedin 1 était une découverte vraiment fortuite. Très peu d’images du télescope Hubble permettent de voir des objets aussi pâles, et elles ne couvrent qu’une petite partie du ciel. Les futurs télescopes à large champ de vision, tels que le télescope WFIRST, disposeront de caméras couvrant une zone beaucoup plus vaste du ciel et pourraient en trouver beaucoup plus comme Bedin 1.

Source : ESA/Hubble
Crédit photo : Pixabay

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