Cirrhose du foie: la guerre aux cicatrices

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Jadis considérée comme irréversible, la cirrhose du foie semble maintenant traitable – et le développement d’un médicament progresse rapidement. Quand les gens parlent de cicatrices, ils parlent souvent de vieilles blessures. De la même manière, on pensait que la cirrhose du foie était irréversible – une affection caractérisée par une cicatrisation étendue de cet organe.

Traiter la cirrhose du foie sera bientôt possible

Cependant, les chercheurs savent maintenant que ce n’est pas vrai. Si le processus pathologique sous-jacent peut être contrecarré, des mécanismes intrinsèques au foie pourraient commencer à réparer les cicatrices. Bien que quelques études aient fait allusion à la résistance du foie, ce n’est qu’après l’introduction à grande échelle de traitements efficaces contre les infections virales du foie, l’hépatite B et l’hépatite C, que les cliniciens ont été largement convaincus.

Les scientifiques ont également acquis une compréhension plus approfondie de la biologie de la formation de cicatrices (fibrose) et de la régression, et de nombreuses entreprises pharmaceutiques redoublent d’efforts pour trouver des médicaments permettant d’arrêter les cicatrices ou même de supprimer les cicatrices existantes.

Les biologistes qualifient la fibrose de formation de cicatrice, car le tissu cicatriciel se compose principalement de fibres de collagène plutôt que de cellules vivantes. La constitution de ces faisceaux de protéines – un processus connu sous le nom de fibrogenèse – est la réponse fondamentale du corps aux blessures. Cependant, les lésions hépatiques causées par l’abus d’alcool, la stéatose hépatique non alcoolique, les virus responsables de l’hépatite et certaines maladies génétiques comme le déficit en alpha-1-antitrypsine peuvent entraîner une fibrogenèse persistante.

La fibrose est médiée par des cellules appelées myofibroblastes. Dans le foie, la plupart des myofibroblastes sont dérivés de cellules étoilées hépatiques (CSH), des cellules énigmatiques qui stockent la vitamine A. Les fabricants de médicaments visent à empêcher l’activation de ces CSH, les empêchant de devenir des myofibroblastes, et de supprimer les fonctions fibrogéniques des cellules activées.

Plusieurs nouvelles approches semblent prometteuses

Aucun médicament n’est approuvé pour traiter de la cirrhose, mais une nouvelle approche consisterait à bloquer l’activité des messagers chimiques qui initient la fibrogenèse. Un médicament qui se lie aux récepteurs des molécules de signalisation, appelées cytokines, fait actuellement l’objet d’un essai clinique avancé.

Cependant, il est frustrant de constater que nombre des messagers chimiques à l’origine de la fibrose ont des fonctions cruciales au-delà du foie, ce qui suscite des inquiétudes quant aux effets secondaires potentiels. Une autre stratégie, qui consisterait à bloquer les voies de signalisation intracellulaires qui maintiennent l’activation des CSH, est également sujette à des effets indésirables.

D’autres approches visent directement le processus de cicatrisation. Les médicaments qui interfèrent avec la synthèse et la sécrétion de collagène sont ciblés sur les CSH en les emballant avec de la vitamine A et les médicaments qui bloquent les enzymes qui construisent des liaisons croisées entre les fibres de collagène permettent au foie de décomposer facilement le collagène.

La thérapie cellulaire serait une autre option

Une autre option pour favoriser la récupération du foie provient de la thérapie cellulaire. De nombreux chercheurs ont exploré l’utilisation de cellules souches dans la cirrhose – sans succès clinique jusqu’à présent. Cependant, un groupe a découvert que l’administration de cellules immunitaires appelées macrophages peut supprimer la fibrose chez la souris. Une étude chez les gens est maintenant en cours.

Source : Nature
Crédit photo : Pixabay

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