Les fermes solaires aident les abeilles et les papillons

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Les rangées de panneaux solaires étincelants des installations de Pine Gate Renewables dans le sud-ouest de l’Oregon étaient à l’origine un ancien pâturage pour le bétail. Mais en 2017, la société a commencé à semer le site de 4000 mètres carrés avec une grande quantité de fleurs sauvages indigènes.

Des fleurs pour les insectes pollinisateurs

Ce changement n’était pas simplement esthétique; des projets similaires menés dans un nombre croissant de centrales solaires dans le pays ont pour objectif de contribuer à inverser le déclin inquiétant des abeilles, des papillons et d’autres espèces pollinisatrices importantes observé ces dernières années.

Selon les Nations Unies, la production alimentaire mondiale annuelle pouvant atteindre 577 milliards de dollars repose essentiellement sur la pollinisation par des insectes et d’autres animaux tels que les colibris et les chauves-souris. Mais plus de la moitié des espèces d’abeilles indigènes (PDF) aux États-Unis ont vu leur nombre chuter depuis 2005, avec près de 25% d’entre elles menacées d’extinction.

Entre-temps, la population nord-américaine de papillons monarques a diminué de 68% au cours des deux dernières décennies, indique le Center for Biological Diversity. Les facteurs suspectés comprennent le changement climatique, l’utilisation de pesticides et les parasites – ainsi que la réduction de l’habitat, largement imputée aux paysages naturels (tels que les zones humides) convertis pour une utilisation agricole.

Et à mesure que l’habitat des pollinisateurs diminue, les installations solaires occupent de plus en plus de terres. Selon le National Renewable Energy Laboratory (NREL), les États-Unis devraient convertir 24 300 kilomètres carrés de terres en installations de ce type d’ici 2050. Certains chercheurs y voient une opportunité de récupérer ces terres pour la pollinisation d’espèces en remplaçant l’herbe ou le gravier par des fleurs sauvages qui ont besoin d’insectes pour les polliniser et qui produisent le nectar que ces insectes aiment manger.

«Si nous pouvons créer un habitat où il n’y en avait pas auparavant, comme dans les parcs solaires, nous pouvons probablement avoir un impact positif», déclare Scott McArt, entomologiste à la Cornell University.

Plus de plantes pour plus de pollinisateurs

Great River Energy (PDF), basé au Minnesota, a également introduit des plantes soutenant les pollinisateurs, telles que le trèfle violet des prairies et le lupin sauvage, sur plusieurs de ses sites solaires, tout comme SoCore Energy sur certaines de ses installations dans le Wisconsin. En 2018, le NREL a identifié 3 500 kilomètres carrés de terres à proximité d’installations d’énergie solaire existantes et en projet dans le pays, qui pourraient être convertis de la même manière.

Bien qu’aucune statistique nationale ne soit disponible, rien que dans le Minnesota, on estime que la moitié des 4 000 acres de projets solaires commerciaux installés en 2016 et 2017 comprenaient des habitats pour les pollinisateurs.

Concevoir un tel habitat ne consiste pas simplement à disperser des graines de fleurs sauvages. Il est nécessaire de combiner correctement une vaste gamme de plantes indigènes pour attirer et soutenir les centaines d’espèces pollinisatrices, des abeilles aux oiseaux, présentes dans certaines régions.

Un certain nombre d’entre elles s’est adaptés à des plantes spécifiques – comme les monarques se nourrissant d’asclépiade – ou sont extrêmement menacés, comme dans le cas des bourdons indigènes, déclare Sarah Foltz Jordan, spécialiste principale de la conservation des pollinisateurs pour l’organisation environnementale à but non lucratif Xerces Society for Conservation des invertébrés.

Les mélanges ne sont pas très diversifiés

«Un problème commun à l’habitat des pollinisateurs est que les mélanges de graines ne sont pas très diversifiés», explique-t-elle. « Alors, ils ont l’air jolis, mais quand vous n’avez pas une communauté végétale très diverse, vous ne supportez pas une communauté de pollinisateurs très diversifiée. »

Il existe quelques preuves limitées (PDF) que les fermes solaires avec une flore variée peuvent supporter un plus grand nombre de communautés d’abeilles et de papillons que celles avec des herbiers ou des graviers, mais les chercheurs étudient toujours à quel point cela peut affecter les insectes à long terme.

« Nous ne disposons pas des données nécessaires pour savoir si des changements significatifs se produisent à grande échelle, uniquement en raison de sites solaires », a déclaré McArt. « Nous ne savons pas si cela va avoir un impact réel. » Mais il espère changer cela. En juillet, dans le cadre d’un partenariat entre le développeur d’énergie solaire Cypress Creek Renewables, basé à Cornell, en Caroline du Nord, McArt a lancé une étude de trois ans visant à déterminer si l’établissement d’un habitat sur des sites solaires bénéficie aux populations de pollinisateurs.

L’équipe comparera l’abondance et la diversité des espèces d’abeilles sauvages sur un site solaire de fleurs sauvages indigènes avec une installation ayant du uniquement du gazon en croissance sous ses panneaux. Les chercheurs vérifieront ensuite quels mélanges de semences sont les plus efficaces pour attirer les abeilles sauvages sur de plus longues périodes.

« Peut-être que ce n’est pas le mélange de graines qui a l’air le plus efficace et attire beaucoup d’abeilles dès la première année », note-t-il. « Peut-être que le meilleur mélange de semences est celui qui prend plus de temps à s’établir mais est beaucoup plus résistant avec le temps. »

Aider les fermes et les entreprises

Lorsque les développeurs solaires envisagent de planter l’habitat des pollinisateurs, ils se penchent également sur les résultats, note Lee Walston, écologiste au Laboratoire Argonne National, près de Chicago. Malgré un coût initial plus élevé pour l’achat et la plantation de mélanges de semences, Walston affirme que cela peut en réalité offrir des économies à long terme. Par exemple, un champ de fleurs sauvages nécessite moins de tonte et de pesticides que le gazon et le gravier qui absorbent la chaleur tandis que les plantes peuvent aider à garder les panneaux au frais, améliorant ainsi l’efficacité énergétique.

En outre, Walston pense que la plantation de fleurs sauvages peut aider à obtenir un soutien dans les communautés rurales qui pourraient résister à la location de terres agricoles productives à des développeurs de panneaux solaires. De nouvelles recherches ont montré que l’augmentation du nombre de pollinisateurs peut apporter de meilleurs rendements pour les cultures telles que les fruits et les noix, offrant un avantage évident pour les agriculteurs.

Cependant, l’un des problèmes posés par l’installation de panneaux solaires respectueuse des insectes près d’installations produisant des pesticides est que les produits chimiques peuvent dériver sur les fleurs sauvages. Il a été démontré que les pesticides altéraient la capacité alimentaire de divers insectes pollinisateurs, réduisaient leur réponse immunitaire, nuisaient à leur absorption des nutriments et raccourcissaient leur durée de vie.

Des zones tampons pourraient aider 

Des zones tampons obligatoires pourraient aider à protéger l’habitat contre la dérive des pesticides, a déclaré Foltz Jordan. En fin de compte, ajoute-t-elle, la conversion de certaines terres agricoles en sites solaires pourrait également réduire l’utilisation des pesticides.

Cependant, les experts préviennent que de tels projets ne sont pas une panacée. «Créer un habitat pour les pollinisateurs sur des installations solaires n’est pas la solution au déclin des pollinisateurs», déclare l’écologiste de l’Argonne, Ihor Hlohowskyj, qui estime néanmoins qu’il s’agit toujours d’un moyen précieux de protéger les espèces en péril.

Une occasion unique de créer un habitat

«Avec les grandes surfaces occupées par les installations solaires, elles offrent une occasion unique de planter et de créer un habitat pour les pollinisateurs qui pourrait aider à conserver la diversité des pollinisateurs. »

Source : Scientific American

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