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Un nouveau mammifère géant ressemblant a un rhinocéros et une tortue

Préhistoire 23 novembre 2018

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Lisowicia bojani, ce mammifère de la taille d’une éléphant, marchait sur Terre au Trias supérieur, au moment même où les dinosaures devenaient de plus en plus gigantesques. (crédit dessin: KAROLINA SUCHAN-OKULSK)

Imaginez si vous croisiez un rhinocéros avec une tortue géante et mélangiez ensuite ce résultat: vous obtiendrez peut-être quelque chose comme le Lisowicia bojani, un cousin des mammifères du Trias récemment découvert qui avait un corps en forme de rhinocéros, un bec en forme de tortue, la taille d’un éléphant d’Afrique et qui faisait environ 9 tonnes.

Un nouveau fossile a été découvert

Les paléontologues disent que cette créature surprenante offre une nouvelle vision de l’aube de l’ère des dinosaures. « Qui aurait pu penser qu’il y avait des cousins ​​de mammifères géants, de la taille d’un éléphant, vivant aux côtés de certains des tout premiers dinosaures? » s’émerveille Stephen Brusatte, paléontologue des vertébrés à l’Université d’Édimbourg.
Les chercheurs avaient pensé qu’au début du Trias, entre 240 millions et 201 millions d’années, les premiers mammifères et leurs parents « se retiraient dans l’ombre alors que les dinosaures se levaient et grandissaient », explique Brusatte. «C’est l’histoire que j’ai racontée à mes étudiants lors de mes conférences. Mais cela jette un voile sur cette histoire simple», suggérant que les mêmes forces évolutives qui favorisaient les dinosaures géants travaillaient également sur d’autres créatures.
Ce nouveau fossile, un squelette partiel décrit en ligne cette semaine dans Science, est un ancien mangeur de plantes appelé dicynodonte; le nom signifie « deux dents de chien », en référence aux défenses caractéristiques de la mâchoire supérieure, qui ressemblent à des canines surdimensionnées. À part les défenses, les dicynodontes étaient pour la plupart sans dents, avec un bec corné comme les tortues des temps modernes. Ils font partie du grand groupe évolutif appelé synapsides, qui comprend nos ancêtres mammifères, et faisaient partie des animaux terrestres les plus abondants et les plus diversifiés du Permien moyen au trias moyen, de 270 millions à il y a environ 240 millions d’années.

Le premier vertébré à pouvoir manger des plantes

Les dicynodontes « sont le premier groupe de vertébrés à pouvoir manger des plantes », explique Tomasz Sulej, paléontologue à l’Institut de paléobiologie de l’Académie des sciences de Pologne à Varsovie.
Les dicynodontes ont évolué dans un éventail de formes étonnantes: l’un ressemblant à des taupes des temps modernes, un autre est le premier vertébré connu à vivre dans les arbres. Certains ont atteint la taille des hippopotames moderne, qui pèsent environ 1,5 tonne. Cependant, les archives des fossiles suggèrent que ce groupe était en déclin au moment où L. bojani est apparum et même à l’apogée des dicynodontes, ils n’étaient pas aussi nombreux que les premiers dinosaures.
Sulej, en compagnie de Jerzy Dzik, de l’Institut de paléobiologie, et de Grzegorz Nied ,wiedzki, paléontologue de l’Université d’Uppsala en Suède, ont découvert ce nouveau fossile dans une fosse d’argile autrefois exploitée pour la fabrication de briques dans le village de Lisowice, à environ 100 km au nord-ouest de Krakow, dans le sud de la Pologne. En 2006, l’équipe a appris que quelqu’un avait trouvé des fragments d’os sur ce site. Lors de leur première visite, ils ont trouvé des fossiles dans les 15 minutes. Au cours de 11 années de travail sur le terrain, ils ont excavé plus de 1000 os.

Il faisait plus de 4,5 mètres de long et 2,6 mètres de haut

Ils n’ont pas immédiatement reconnu le nouveau dicynodonte en tant que tel, en partie parce qu’il est si gros, explique Sulej. « Notre première idée était que c’était un sauropode », qui étaient les plus grands herbivores connus de cette période, atteignant 11 mètres de long. Toutefois, des fragments de crâne et des os de membres ont identifié l’animal comme étant le plus grand et le plus récent dicynodonte jamais trouvé. L’équipe l’a nommée d’après le village et l’anatomiste comparatif du 18ème siècle, Ludwig Heinrich Bojanus; ils estiment qu’il faisait plus de 4,5 mètres de long et 2,6 mètres de haut.
La plupart des dicynodontes avaient une posture imposante, leurs membres postérieurs étaient droits, comme ceux des mammifères d’aujourd’hui, mais leurs membres antérieurs étaient affalés, comme les lézards, avec une courbure au coude. L’équipe suggère qu’en raison de la manière dont l’os du bras supérieur de L. bojani est relié à son épaule, ses pattes antérieures doivent avoir été orientées verticalement, ce qui lui confère une posture plus droite que chez les reptiles modernes. Cette posture, comme celle des dinosaures sauropodes et des mammifères modernes, aurait pu aider à supporter son énorme poids. Mais d’autres mettent en garde que reconstruire une posture sans tissus mous peut être difficile.

Il aurait grandi de manière inhabituelle

Les os de L. bojani étaient également dépourvus des lignes qui, dans la plupart des fossiles de dicynodontes, marquent les périodes de ralentissement de la croissance des os. L’animal a peut-être grandi de manière inhabituelle ou n’a pas encore atteint sa taille adulte. Étant donné sa taille « vraiment étonnante » de cette créature, « elle a probablement grossi rapidement », déclare la paléontologue Jennifer Botha-Brink du Bloemfontein Palaeosystems Centre et du National Museum en Afrique du Sud. Mais elle ajoute que les lignes indiquant un ralentissement de la croissance ont peut-être été effacées lorsque l’os a été remodelé à l’âge adulte, ce qui se produit aujourd’hui chez les éléphants.
Les chercheurs ont émis l’hypothèse que les sauropodes ont grossi pour ne pas se faire manger. C’est peut-être vrai aussi pour L. Bojani, explique Sulej. Le lit d’os de Lisowice contient également les restes d’un prédateur de 5 mètres de long – probablement un dinosaure – et de coprolites (selles fossilisées) contenant des os de dicynodontes.

D’autres surprises les attendent 

Les paléontologues chercheront plus de spécimens plus à l’est en Russie et en Ukraine. « Il y a définitivement beaucoup plus à découvrir », déclare Niedwiedzki. « Combien de surprises nous attendent encore dans ces rochers? »
Source : Science